Samuel López Cárdenas es uno de los jugadores más destacados en el Matt Stevenson Junior Tennis Tournament. Foto Marcela Álvarez.

Por Marcela Álvarez  — 

Depresión. Ansiedad. Humillación/vergüenza corporal. Intimidación (bullying). Desórdenes alimenticios. Suicidio. La crisis mental en EEUU (y gran parte del mundo), potenciada por la pandemia de Covid-19, es una cruda realidad e incluye cada faceta de la vida, incluido el deporte. Mens sana in corpore sano, decía el poeta romano Juvenal.

El Matt Stevenson Junior Tennis Tournament (MSJTT) es un torneo de tenis juvenil que busca crear conciencia sobre este tema urgente. Nació en San Diego, California y, al momento, se ha expandido por Washington DC y Nueva York.

Gary P. Poon es fundador y director de ProtoStar Foundation, entidad sin ánimo de lucro organizadora del MSJTT.

Poon, quien nació en Hong Kong y creció en Long Island, conoce de cerca la crisis de la salud mental. Su amigo Matt Stevenson (1985-2017) se quitó la vida tras una larga batalla contra la depresión. Se conocieron en una cancha de tenis y nació una bonita amistad. Por eso, el torneo fue bautizado en su honor.

En sus años juveniles, Stevenson fue un destacado jugador de tenis. En su faceta como entrenador, creó programas de tenis para niños en el área de Washington DC. Era querido y respetado por sus alumnos y progenitores, compañeros de trabajo, etc. Sin embargo, la mayoría desconocía su infierno interno.

“Sí, podríamos decir que el tenis fue una de las pocas alegrías de su vida”, dijo Poon en una charla reciente en el parque de Flushing, donde se juega el torneo.

Aunque la crisis está aquí, el tema de la salud mental es un tabú. Casi nadie quiere hablar, la mayoría lo evita. Es la cruda realidad. Y no tendría que ser así.

“Existe un stigma, un tabú en muchas comunidades, especialmente en la asiática y la hispana. No se habla del tema por que eso equivale, dicen, a debilidad. Nosotros queremos cambiar eso. En lo que concierne al tenis, y el deporte en general, la salud mental debe ser parte del entrenamiento. Hay que trabajar en lo físico tanto como lo mental”, agregó Poon.

De profesión abogado, Poon se mantiene optimista. “La salud mental está recibiendo algo de atención, por ejemplo con torneos como el nuestro y por que tenistas profesionales como Naomi Osaka, Coco Gauff, Nick Kyrgios, Iga Swiatek, Mardy Fish, han hablado sobre la urgencia e importancia de la salud mental. Pero falta mucho por hacer. Necesitamos ayuda, que los medios se interesen por el tema”. (En Netflix, recomendamos un documental sobre Fish).
Para la polaca Swiatek, campeona del US Open 2022 y número uno del mundo, la salud mental es una prioridad en su carrera. Ha dicho que su sicóloga deportiva viaja con ella a todos los torneos.
Otros famosos deportistas, como la gimnasta Simone Biles y el nadador Michael Phelps, ambos campeones olímpicos, abiertamente hablaron sobre sus luchas internas y la importancia de la salud mental.

Niños felices en el ambiente que más les gusta. Foto Marcela Álvarez.

A LA MEMORIA DE MATT STEVENSON
Inspirado en el legado de Stevenson, cuyo trabajo como entrenador se enfocaba principalmente en los niños, el MSJTT está abierto a jugadores —chicas y chicos — desde los 12 a 18 años.  La inscripción es de $70. Algunos jugadores reciben ayuda financiera para cubrir la inscripción.

El torneo empezó el 17, 18 y 19 de septiembre en las canchas públicas de Flushing (a pocos pasos de la sede del US Open) y continua el sábado 24, domingo 25 y lunes 26 de septiembre con la premiación a los ganadores en las diferentes categorías.
Da gusto ver a chicos/as enfocados en sus partidos, compañeros/as, hablando con mamá y papá, haciendo estiramiento muscular, etc. En ningún momento están pendientes del celular. ¡Toda una hazaña!
Samuel López y Miguel Londoño, de 16 y 13 años, respectivamente, son dos chicos de origen colombiano que participan en el MSJTT. Viven en Huntington, LI, y College Point, Queens, respetivamente. Dicen que están muy contentos con esta iniciativa por la salud mental. Acompañados por sus madres y padres, los chicos despliegan un sólido tenis en la cancha y, además, al mismo tiempo están conscientes sobre la importancia de sus emociones íntimas.
“Es muy importante este torneo porque nos mantiene alejados de las cosas malas que la vida puede tener. Quiero invitar a los niños y adolescentes hispanos a practicar un deporte para tener una vida saludable. En mi caso, mi favorito es el tenis. Yo sueño en grande, mi objetivo es un día jugar el US Open”, dijo Londoño.

“El deporte nos ayuda a crecer como familia, y en este caso el tenis crea espacios muy chéveres como este torneo.”, dijo Marcela Montoya, madre de Miguel.
Por su parte Natalia Cárdenas, mamá de Samuel, dijo que “como madres somos el equilibrio emocional de la familia y por eso estimulamos la charla sobre la salud mental. Nos concierne a todos”.

Para más información sobre el Matt Stevenson Junior Tennis Tournament y de cómo ayudar a chicos como López y Londoño para que sigan sus sueños de jugar tenis, por favor visite www.protostargroup.com