Latino politicians welcoming Bill de Blasio in front of City Hall. Photo Javier Castaño

Latino politicians welcoming Bill de Blasio in front of City Hall. Photo Javier Castaño

Charles Dickens’ opens the Tale of Two Cities with the memorial phrase: “It was the best of times, it was the worst of times….” This paradoxical catch phrase fits contemporary New York like the proverbial glove. It evokes the aspirational hopes of New Yorkers, the growing sense of widespread economic anxiety, and the daunting challenges that you will confront as the 109th mayor of our great city.

As a Colombian immigrant, resident of Queens County, urban planner/academic and long-standing member of Community Board 3, I share your sense of hope and concern. Listening to your inaugural address, during a frigid New York afternoon, I was moved by your bold commitment to take “dead aim” at the “economic and social inequalities that threaten to unravel the city.”

Nonetheless, my hope and optimism was tempered and constrained by a glaring omission, on your part. You failed to mention that New York is a city of immigrants. The Big Apple has over 8 million inhabitants, of which 55 percent consist of immigrants and their U.S. born children. In the final analysis, this demographic reality brings to the foreground that the city’s long-term economic sustainability will ultimately revolve around the future of our first- and second-generation immigrant majorities. As such, any attempt at addressing the city’s growing economic divide – in a bold and concerted manner – must deal directly with this immigrant reality. To not do so, will take your administration down the road of misguided analysis and poorly crafted public policy initiatives.

The best and worst of times are flip sides of the same coin. On the positive side, immigrant New Yorkers revitalized the city’s neighborhoods, established small family-based businesses and energized local labor markets. On the negative side, working-class immigrants are being displaced by corporate mega-construction projects, speculative luxury housing and ramped gentrification that is devastating small businesses and the affordable housing stock that sustain ethnically diverse neighborhoods. In effect, real estate-driven economic growth policies have engendered a deeply polarized, increasingly segregated and unsustainable city.

Mayor de Blasio, Queens County exemplifies these negative economic trends. Immigrant Queens is the latest economic frontier for the speculative corporate real estate projects that favors the privileged few at the expense of the many. The borough’s immigrant neighborhoods are clearly in the eye of the economic tsunami that is sweeping through New York and is leaving a gilded and unjust city in its wake. With 47.7 percent of the borough’s residents classified as foreign-born, immigrants are at risk for massive residential and commercial displacement.

As of late, immigrant Queens has struggled with a host of negative issues associated with corporate driven economic growth. The immigrant dense neighborhoods of Northwestern Queens are the latest focal point in economic restructuring and changing land use patterns. The borough’s pro-growth coalition has reinvented Flushing and Willets Point as a strategic node in the Pacific economy, while Flushing Meadow Corona Park is being restructured and commoditized as a profit center for the tourist industry. And as part of this larger trend, the neighborhood of Corona has been rezoned for large-scale retail growth along Roosevelt Avenue and Northern Boulevard. While Jackson Heights is shifting from a community of diverse immigrant populations to a homogenized bastion of middle-class gentrifiers, and Long Island City’s light industrial-base has been dismantled and re-configured as a high-end residential and corporate compound. In short, this clustered economic growth, stretching from Flushing to Long Island City, has triggered immigrant residential and commercial displacement, vanquished manufacturing jobs and accelerated the economic disparities that characterize and define the Tale of Two Cities.

Mayor de Blasio, if your administration is intent on addressing the city’s polarized economy it must grapple seriously with the skewed economic growth trends that are devastating our newest New Yorkers and outer borough neighborhoods. This is clearly a difficult and contentious political process. It requires the crafting of a novel governing coalition that will function as a countervailing force to the entrenched growth coalition that has long dominated the city’s economy. And in doing so, your administration must fully ensure that outer borough’s immigrant ethnic groups are included in a newly configured governing coalition that will champion your political and economic reform agenda. This involves both a short- and long-term process of substantive ethnic political incorporation.

A first step towards mobilizing immigrant ethnic groups would be to fully support INTRO 410, a legislative bill currently before the City Council that enfranchises immigrants with municipal voting rights. While the electoral enfranchisement of resident immigrants would create new political actors, it would not necessarily lead to a “captured electorate” that would unequivocally support the incoming administration’s emerging agenda. In short, ethnic immigrant incorporation is a variable process that ultimately reflects a wide and varied spectrum of socio-economic group-based political interests. And, in the final analysis, a successful governing coalition must also include the shared concerns of municipal labor unions, community-based organizations and a wide-spectrum of citywide progressive forces.

Mayor de Blasio, the canalization and mobilization of immigrants and their respective communities, in support of the incoming administration, will require a collaboratively design repertoire of public policies that addresses a constellation of economic and political interests that favorably impact our newest New Yorkers. This can be accomplished by bringing immigrants to the proverbial table via electoral engagements, making key appointments to significant administrative positions in the city’s bureaucracy, and restructuring the municipality’s current institutional arrangements that have long excluded and marginalized ethnic immigrant voices.

To date, unfortunately, your transition committee has fallen short in populating the incoming administration with qualified and progressive outer-borough ethnic activists that reflect the bottom-up economic and political interests of our newest New Yorkers. As such, as a reform-minded mayor it is imperative that your administration moves beyond the rhetoric of social justice and incorporation and establish a truly inclusive urban landscape. To fall short in this regard is to place at risk your bold commitment to unravel the structural foundations of the dual city and to ensure the well-being of all New Yorkers.

Arturo Ignacio Sánchez, Ph.D. is chairperson of the Newest New Yorkers Committee of Community Board 3, Queens. He has taught contemporary immigration, entrepreneurship, and urban planning at Barnard College, The City University of New York, Columbia University, Cornell University, and Pratt Institute Currently he is a professor of urban sociology at LaGuardia Community College.

Front page of QueensLatino, January 2014 edition.

Front page of QueensLatino, January 2014 edition.

Carta abierta al alcalde Bill de Blasio

Charles Dickens comienza su libro Historia de dos ciudades con esta frase: “Fue el mejor de los tiempos y el peor de los tiempos…”. Esta paradójica frase es apropiada para la vida contemporánea de Nueva York. Evoca las aspiraciones de los neoyorquinos, la creciente sensación de la ansiedad económica y los descomunales desafíos que enfrentará el alcalde número 109 de esta gran ciudad.

Como inmigrante colombiano, residente de Queens, planificador urbano, académico y miembro de hace muchos años de la Junta Comunal 3, comparto sus esperanzas y preocupaciones. Escuchando su discurso de posesión, una tarde helada en Nueva York, me agradó su gran compromiso para generar “el fin de las desigualdades sociales y económicas que amenazan con fracturar la ciudad”.

Pero mi esperanza y optimismo se desplomó y redujo debido a una omisión fulminante de su parte. A usted se faltó mencionar que Nueva York es una ciudad de inmigrantes. La Gran Manzana tiene más de 8 millones de habitantes y el 55 por ciento son inmigrantes y sus hijos que han nacido en EE.UU. Esta apreciación demográfica nos trae a la mesa de discusión que el desarrollo económico sostenible a largo plazo depende en gran parte del futuro de la primera y segunda generación de la mayoría inmigrante. Cualquier intento para explicar el crecimiento de una economía dividida, de manera amplia y comprometida, debe incluir la realidad inmigrante. En caso contrario, descarrilará su administración como resultado de un análisis desenfocado y de una política pública de iniciativas vacías.

El mejor y el peor tiempo son los dos lados de la misma moneda. En el lado positivo, los inmigrantes neoyorquinos revitalizaron los vecindarios de la ciudad, estableciendo pequeños negocios familiares y energizando los mercados de trabajo a nivel local. En el lado negativo, los inmigrantes trabajadores están siendo atacados por proyectos de construcción de las grandes corporaciones, vivienda lujosa especulativa y un desplazamiento rampante que está destruyendo los pequeños negocios y la vivienda accesible que mantiene la diversidad étnica en los vecindarios. En efecto, el crecimiento económico estimulado por la finca raíz ha engendrado una polarización profunda, una segregación creciente y una ciudad insostenible.

Señor alcalde de Blasio, el Condado de Queens ejemplifica esta negativa tendencia económica. La comunidad inmigrante de Queens es la más reciente frontera económica para los proyectos especulativos de finca raíz que favorecen a los pocos privilegiados a costillas de la mayoría. Los vecindarios inmigrantes de este condado están en la mira de un tsunami económico que tenderá un manto de injusticia sobre la ciudad de Nueva York. El 47.7 por ciento de la población de este condado nació en otra nación y están en riesgo de ser desplazados por la construcción masiva a nivel residencial y comercial.

En los últimos años, los inmigrantes de Queens están luchando contra los factores negativos asociados al crecimiento económico. Los inmigrantes del noreste de Queens son el objetivo más reciente de la reestructuración económica y el cambio en el uso de la finca raíz. La coalición de crecimiento económico de este condado ha reinventado a

Flushing y Willets Point como una estrategia conectada a la economía del Pacífico, mientras que el Parque Flushing está siendo reestructurado como el epicentro de ganancias económicas para la industria del turismo. Como parte de esta gran tendencia, el vecindario de Corona ha sido re-zonificado para abrirle paso al advenimiento de las grandes cadenas de tiendas a lo largo de la Avenida Roosevelt y Northern Boulevard. Mientras que Jackson Heights está dejando de ser una comunidad diversa de inmigrantes para convertirse en un bastión burgués homogenizado de la clase media profesional, y la pequeña industria de Long Island City ha sido desmantelada y reestructurada como una zona residencial de clase alta y una fortaleza corporativa. Este crecimiento económico concentrado, de Flushing a Long Island City, ha disparado el desplazamiento residencial y comercial de inmigrantes, desapareciendo los trabajos de manufactura y acelerando las desigualdades económicas que caracterizan y definen a la Historia de dos ciudades.

Señor alcalde de Blasio, si su administración intenta resolver la polarización económica de la ciudad, entonces debe lidiar seriamente con la tendencia distorsionada del crecimiento económico que está aniquilando a los más recientes neoyorquinos y a los otros condados diferentes a Manhattan. Este es claramente un proceso político difícil y desafiante. Requiere la creación de una innovadora coalición de gobierno que llegue a funcionar como una fuerza que contrarreste la creciente coalición que ha dominado por mucho tiempo la economía de la ciudad. Implementando esto, su administración debe asegurar que los grupos étnicos de los otros condados sean incluidos en esta nueva coalición de gobierno que representa su agenda reformista a nivel económico y político. Es un proceso a corto y largo plazo que inmiscuye la incorporación profunda de una política étnica.

El primer paso hacia la movilización de los grupos étnicos de inmigrantes conlleva el apoyo a la INTRO 410, un proyecto de ley que se halla en el Concejo para otorgarles a los inmigrantes el derecho al voto. Mientras que esta dinámica que le otorga poder a los inmigrantes creará nuevos actores políticos, no conducirá necesariamente a la “conquista del electorado” que de manera incondicional apoyará la agenda de la emergente administración. En breve, la incorporación de los grupos inmigrantes étnicos es un proceso variable que al final refleja un aspecto amplio a nivel socioeconómico de grupos de base con variados intereses políticos. Y una exitosa coalición de gobierno también debe incluir las preocupaciones de los sindicatos, de las organizaciones comunitarias y una serie de fuerzas progresistas de la ciudad.

Alcalde de Blasio, la canalización y movilización de los inmigrantes y sus respectivas comunidades en apoyo a su administración, requerirá del esfuerzo colectivo de políticas públicas que incluyan una constelación de intereses económicos y políticos para favorecer a los nuevos neoyorquinos. Esto se puede lograr trayendo a los inmigrantes a la mesa de discusión por la vía de la participación política, colocando personas claves en puestos importantes de la burocracia de la ciudad y reestructurando la administración para que las voces de los inmigrantes de nuestras comunidades étnicas, que han sido marginalizadas, vuelvan a ser escuchadas.

Hasta hoy, desafortunadamente, su comité de transición se ha quedado corto en contratar para su administración a activistas étnicos progresistas y calificados de los otros condados con el fin de reflejar una economía que provenga de abajo y canalice los intereses de los nuevos neoyorquinos. Así, como un alcalde de mentalidad reformista, es imperativo que su administración vaya más allá de la retórica de justicia social y de incorporación, y se atreva a generar un verdadero panorama urbano de inclusión. Quedarse corto en este aspecto es poner en peligro su gran compromiso para desenredar la base estructural de una ciudad dual y de esta manera asegurar el bienestar de todos los neoyorquinos.

Arturo Ignacio Sánchez, Ph.D. es el presidente del Comité de Nuevos Neoyorquinos de la Junta Comunal 3 de Queens. Ha enseñado inmigración contemporánea, empresarial y planificación urbana en Barnard College, City University of New York, Columbia University, Cornell University y Pratt Institute. Actualmente está dictando sociología urbana en LaGuardia Communiyy College.