La cancelación definitiva del Festival Cultural Latino que comenzó en 1997 en el Teatro de Queens del Parque Flushing es la historia de una muerte anunciada. Taryn Sacramone, directora del teatro y responsable de este evento, lo anunció por primera vez en el 2013 cuando dijo que ese año se cancelaba por una construcción interna que nunca se hizo. El año pasado volvió a realizarse el festival, pero sin promoción o mercadeo.

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Este año Sacramone le metió la última estocada al único festival que representaba la cultura y las tradiciones de Latinoamérica y de agrupaciones culturales de latinos de Nueva York.

“Haremos un anunció en pocas semanas y no voy a comentar más”, dijo Sacramone. “Este teatro representa la comunidad y celebramos la diversidad étnica de Queens. Estamos orgullosos de trabajar con los políticos y líderes comunitarios”.

En su respuesta, Sacramone no mencionó la cancelación de Festival Cultural Latino y mucho menos a la comunidad latina. Borró 18 años de historia cultural latina en el condado de Queens. El Festival Cultural Latino en el Teatro de Queens tuvo patrocinadores a empresas como AT&T, Times Warner Cable, Con Edison, Delta Air Lines y el banco Chase, que retiró su apoyo en el 2012.

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Por este festival pasaron artistas como Facundo Cabral, Alberto Cortes, Armando Manzanero, Petrona, Perú Negro, Albita, Tola y Maruja, Frank Valentín, Henry Santos, Andy Andy, Oyu Oro y Gregorio Uribe. La agrupación de rock Maldita Vecindad ha sido hasta ahora el mayor éxito taquillero del teatro.

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La portada de la edición de junio del 2015 de QueensLatino.

Nayibe Núñez-Berger fue su fundadora y se halla sorprendida con la decisión de cancelar el festival. Jeffrey Rosenstock fue el primer director del Teatro de Queens y responsable del Festival Cultural Latino, hasta su renuncia en el 2012. Ese mismo año renunció Claudia Norman, directora artística del festival.

“Conociendo el liderazgo del teatro, estoy seguro que seguirán con una programación que refleje la comunidad, incluyendo artistas latinos”, dijo Rosenstock, quien ahora trabaja en el Queens College.

Al parecer el problema es financiero y los 50,000 dólares que aportaba AT&T al comienzo del festival ya no existen. El año pasado costó 60,000 dólares. Para este año sólo hay 25,000 dólares que provienen del National Endorment of the Art y al parecer se usarán para realizar eventos culturales latinos de forma esporádica durante el año y no para el festival como sería lo adecuado.

El problema es que ninguno de los tres políticos latinos de Queens salió en defensa del Festival Cultural Latino. El senador Peralta, el asambleísta Moya y la concejal Ferreras argumentaron que desconocían la situación y que estaban de acuerdo en que los eventos latinos fueran parte de otra programación. Como si no les importara la cultura latina o el festival.

Plan Cultural de la Ciudad

La cancelación del Festival Cultural Latino se produce el mismo mes que el alcalde Bill de Blasio firmó un proyecto de ley para incentivar la cultura en los barrios pobres de la ciudad de Nueva York. Se llama Plan Cultural de la Ciudad y fue patrocinado por el concejal Jimmy Van Bramer, también de Queens y presidente del Comité de Asuntos Culturales del Concejo.

Aunque tampoco se refirió a la cancelación del Festival Cultural Latino, dijo que su plan expandirá el acceso a las artes y la cultura en todos los rincones de la ciudad. “Trabajaré con las organizaciones culturales para maximizar las oportunidades de programación de todos los neoyorquinos”, dijo el concejal Van Bramer.

“El arte es esencial a nuestra economía, nuestras escuelas y el espíritu de la ciudad”,

dijo el alcalde de Blasio cuando firmó el Plan Cultural de la Ciudad.

El alcalde Bill de Blasio firmando el pasado 19 de mayo el Plan Cultural de la Ciudad en presencia del concejal Jimmy Van Bramer, a  su izquierda. Foto cortesía

El alcalde Bill de Blasio firmando el pasado 19 de mayo el Plan Cultural de la Ciudad en presencia del concejal Jimmy Van Bramer, a su izquierda, y de otros concejales. Foto cortesía

El liderazgo cultural de los latinos en Queens es inexistente y jamás se atrevería a criticar a los políticos demócratas. Pero no es el caso de Marta Moreno Vega, presidenta del Centro Cultural Caribeño de Manhattan y activista social, quien dijo a QueensLatino: “Me extraña que el concejal Van Bramer y en especial Tom Finkelpearl, comisionado del Departamento de Cultura de la ciudad de Nueva York, permitan que esto suceda, cuando su labor es fortalecer este tipo de festivales y de lo único que hablan es cómo preservar la diversidad cultural en nuestros vecindarios”.

Finkelpearl fue por 12 años director del Museo de Queens y ahora su función primordial es vigilar que las organizaciones culturales sin ánimo de lucro reciban los fondos necesarios para sobrevivir.

Es decir, la cultura latina se diluirá en el universo burocrático de la ciudad de Nueva York que seguirá cerrando las instituciones culturales como el Festival Cultural Latino.

La crisis del Teatro de Flushing comenzó en el 2013 cuando nombran a Ray Cullom como director, quien trajo la escuela de teatro de Broadway y no pudo levantar el Festival Cultural Latino.

“A este teatro le hace falta un director que entienda la cultura latina, el Parque Flushing es mayormente visitado por latinos, la comunidad latina sigue creciendo en Nueva York y los políticos insisten en fórmulas que no tienen piso en nuestra comunidad”, dijo un activista que no quiso identificarse. “No saben cómo atraer al público latino y tampoco quieren invertir en la cultura latina”.

Los espectáculos que no son latinos y se presentan en el Teatro de Queens tampoco les está yendo bien. No atraen mucha gente. «Regalan boletos para llenar el teatro» que tiene una capacidad de 472 sillas, pero no hacen lo mismo en la comunidad latina.

Frances A. Resheske, vicepresidenta de Asuntos Públicos de Con Edison y presidenta de la junta del Teatro de Queens, no quiso hablar con QueensLatino sobre la cancelación del Festival Cultural Latino.

Javier Castaño 

The definitive cancellation of the Latino Cultural Festival, which began in 1977 in the Queens Theatre in Flushing Park, is the story of a death foretold. Taryn Sacramone, the theater’s director and the head of this event, made the announcement for the first time in spring of 2013 when she said that it would be cancelled that year for construction that was never done. Last year the festival came back, but was not promoted nor marketed in any way.

This year Sacramone gave one last push for the only festival that represented the culture and traditions of Latin America and of Latino cultural groups in New York.

“We will make an announcement in a few weeks and I will not comment any further,” said Sacramone. “This theater represents the community and we celebrate ethnic diversity in Queens. We are proud to work with politicians and community leaders.”

In her response, Sacramone did not mention cancelling the Latino Cultural Festival, much less to the Latino community. Eighteen years of Latino cultural history in the borough of Queens were wiped away. The Latino Cultural Festival at Queens Theatre was sponsored by companies like AT&T, Time Warner Cable, Con Edison, Delta Airlines, and Chase Bank, which withdrew its support in 2012.

Artists like Facundo Cabral, Alberto Cortes, Armando Manzanero, Petrona, Perú Negro, Albita, Tola y Maruja, Frank Valentín, Henry Santos, Andy Andy, Oyu Oro, and Gregorio Uribe all attended this festival. Rock group Maldita Vecindad has so far been the theater’s most successful ticket seller.

Nayibe Núñez-Berger, the theater’s founder, is surprised with the decision to cancel the festival. Jeffrey Rosenstock was the first director of the Queens Theatre and head of the Latino Cultural Festival until his resignation in 2012. That year, Claudia Norma, the festival’s artistic director, also resigned.

“Knowing the theater’s leadership, I am sure that they will continue with programming that reflects the community, including Latino artists,” said Rosenstock, who now works at Queens College.

Apparently the problem is financial and the $50,000 that AT&T contributed at the start of the festival no longer exist. Last year it cost $60,000. This year there is only $25,000 coming from the National Endowment for the Arts and it seems that this money will be used sporadically for Latino cultural events throughout the year, since it would not be enough to hold the festival.

The problem is that none of the three Latino politicians in Queens came to the defense of the Latino Cultural Festival. Sen. Jose Peralta, Assembly member Francisco P. Moya, and Council member Julissa Ferreras argued that they were unaware of the situation and agreed to have Latino events as part of other programming. As though they did not care about Latino culture or the festival.

The City Cultural Plan

The cancelling of the Latino Cultural Festival comes the same month that Mayor Bill de Blasio signed a bill to encourage culture in low-income neighborhoods in New York City. It is called the City Cultural Plan and was sponsored by Council member Jimmy Van Bramer, also from Queens, and the chairman of the Committee on Cultural Affairs.

Although he did not mention the cancellation of the Latino Cultural Festival, he said that his plan will expand access to the arts and culture in all corners of the city. “I will work with cultural organizations to maximize programming opportunities for all New Yorkers,” said Council member Van Bramer.

“Art is essential to our economy, our schools, and the spirit of the city,” said Mayor de Blasio when he signed the City Cultural Plan.

Latino cultural leadership in Queens is non-existent and would never dare to criticize Democratic politicians. But that is not the case for Marta Moreno Vega, president of the Caribbean Cultural Center in Manhattan and a social activist, who told QueensLatino: “I am surprised that Council member Van Bramer and especially Tom Finkelpearl, commissioner of the New York City Department of Culture, are allowing this to happen when their work is to strengthen these types of festivals and the only thing they talk about is preserving cultural diversity in our neighborhoods.”

Finkelpearl was the director of the Queens Museum for 12 years and now his primary function is ensuring that cultural nonprofit organizations receive the funding they need to survive.

That is, Latino culture will be diluted in New York City’s bureaucratic universe, which will continue shutting down cultural institutions like the Latino Cultural Festival.

The Queens Theatre crisis began in 2013 when Ray Cullom was named director. He brought up the Broadway theater school and could not lift up the Cultural Latino Festival.

“This theater lacks a director who understands Latino culture. Flushing Park is mostly visited by Latinos. The Latino community continues to grow in New York and politicians insist on formulas that hold no ground in our community,” said an activist who wished to remain anonymous. “They don’t know how to attract the Latino public and don’t want to invest in Latino culture either.”

The shows that do not relate to Latino culture and are performed at Queens Theatre are not doing well either. They do not attract many people. “Tickets are given away for free to fill the theater” which has a capacity of 472 seats, but they don’t do the same in the Latino community.

Frances A. Resheske, vice president of public affairs and president of the Queens Theatre board did not wish to speak with QueensLatino about the cancellation of the Latino Cultural Festival. Voices